Pesach and the Jewish Calendar

Guest Post from R’ Meir Deutsch (c) [lightly edited by me]

© מאיר דויטש ניסן ה’תשע”ו
את חג המצות תשמור […] למועד חודש האביב
The Hebrew calendar is based on a combination of the lunar and solar calendars, as written in Bereshit:

“יהי מאורות ברקיע השמיים להבדיל בין היום ובין הלילה, והיו לאותות ולמועדים ולימים ושנים.” 

Our calendar is based on the Babylonian one. The names of the months are very similar, and the Babylonian calendar has also a leap year with ADARO SHENI. The Hebrew Calendar, according to Rav Ada (lived in the third century in Pumbedita) has a cycle of 19 years to merge the lunar and solar years. In his calendar we have:

365 days

5 hours

55 minutes

25 seconds.

The length of a year as known today is: 365 days, 5 hours, 48 minutes and 46 seconds, a difference of just 6 minutes and 39 seconds.

For order’s sake, I want to mention, that according to Shmuel  in Eruvin 56a the solar year is 365 days and 6 hours.

ואין בין תקופה לתקופה אלא תשעים ואחד יום ושבע שעות ומחצה.

In HALACHA Shmuel’s calendar was adopted. According to his calendar the ברכת החמה is fixed. Shmuel’s calendar is based on the Julian calendar. As the HALACHA is based on Shmuel’s calendar, the calendar of Rav Ada is not mentioned in the Talmud, but most of the calculations are based on his calendar.         

Today we are in the Jewish year 5776 = ה’תשע”ו, and it is a leap year. When do we add another Adar to our calendar to match the two calendars? According to the formula of the Hebrew calendar the leap years in the 19 year circle are גו”ח אדז”ט, meaning that the 3rd, 6th, 8th, 11th, 14th, 17th and 19th years are leap years.

What do our sages say in that matter? The Talmud in Sanhedrin 12a says:

“תנו רבנן: אין מעברין את השנה לא בשביעית, ולא במוצאי שביעית.”

Don’t we have a problem this year with that? Last year we had a Shmitta year, if so, how come that the current year is a leap year? This problem can be solved by the Yerushalmi:

מסכת פאה פרק ה הלכה א: “ר’ יונתן ברי’ דר’ יצחק בר אחא שמע לה מן הדא אין מעברין את השנה לא בשביעית ולא במוצאי שביעית ואם עברוה הר”ז מעוברת.”

We mentioned earlier which years are leap years according to the formula. Does this formula match the learning of out sages?

Let us have a look at Sanhedrin 11b:

“ת”ר על שלושה דברים מעברין את השנה: על האביב, ועל פירות האילן, ועל התקופה”.

Why do we have to make a year a leap year?

We are ordered to celebrate Passover. We have a date on which we should celebrate it, but we have a condition for fixing the date – the season. The Torah, in Shmot (23, 16) says:

“את חג המצות תשמור […] למועד חודש האביב”

And in Devarim (16, 1) we find written:

“שמור את חודש האביב ועשית פסח לה’ א-לוהיך”

The dates are; for the Pesach sacrifice the 14th of the month (Nissan), and Chag Hamatzot the following day. These dates are according the lunar calendar, but the condition that it should be in the [first] month of spring is determined by the solar calendar. The Rambam writes on this matter:

(רמב”ם הלכות קידוש החודש פרק ד הלכה א): “ולולא הוספת החדש הזה היה הפסח בא פעמים בימות החמה ופעמים בימות הגשמים.”

We have four seasons, Autumn/fall, winter, spring and summer, we call them:

תקופת תשרי, תקופת טבת, תקופת ניסן ותקופת תמוז.

As we are dealing with seasons, they are fixed by the solar calendar.

Tkufat Nissan – 21st March (length of day and night equal)

Tkufat Tamuz – 21st June (the longest day)

Tkufat Tishrei   – 23rd September (length of day and night equal)

Tkufat Tevet – 21st December (the shortest day).

Rashi in Mesechet Rosh Hashana 21a explains the saying of Rav Huna:

“ואביב הוא יום תקופת ניסן, שניסן של חמה נכנס בו, שניסן קרוי אביב על שם בישול התבואה, ובישול התבואה אינו אלא לחשבונה של חמה, שהקיץ והחורף אחר חשבון החמה הם, […] ואילו היה תקופת ניסן ביום חמשה עשר – לא היינו צריכין לעבר את השנה, אלא נעבר אדר ונדחה את ניסן יום אחד, ותפול התקופה ביום ארבעה עשר, אבל כשהיא באה ביום ששה עשר בניסן – לא די לן בעיבורו של אדר, וצריכה השנה להתעבר […].”

And the Rambam writes on this matter:

(רמב”ם הלכות קידוש החודש פרק ד הלכה ב)

“על שלשה סימנין מעברין את השנה, על התקופה ועל האביב ועל פירות האילן, כיצד? בית דין מחשבין ויודעין אם תהיה תקופת ניסן בששה עשר בניסן או אחר זמן זה מעברין אותה השנה, ויעשו אותו ניסן אדר שני כדי שיהיה הפסח בזמן האביב [שהוא 30 יום הראשונים של תקופת ניסן], ועל סימן זה סומכין ומעברין ואין חוששין לסימן אחר.” 

Tkufat Nisan starts on 21st March must start by the 14th of Nisan. If it starts on the 15th we add one day to Adar, and if it starts on the 16th or later we make it a leap year and add the second Adar, otherwise Passover will not be celebrated in the spring, which is the first month of Tkufat Nisan.

Let us take for example this year – 5776. If we did not add the second Adar, the 14th of Nisan, would fall on the 24th of March, which is within the first month of Tkufat Nisan, and Passover would be celebrated in the month of spring. Did we have to add, according to Rashi, the Rambam or the Talmud, the second Adar to the calendar this year? Do we celebrate Passover this year in the first month of spring? 

חג מצות שמח.